... Qu’est-ce que l’Histoire ?
Article mis en ligne le 29 septembre 2008
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L’histoire est à la fois l’étude des faits, des événements du passé et l’ensemble de ces faits, de ces événements. Le nom a pour origine les Enquêtes (Ἱστορίαι, Historíai en grec) d’Hérodote, mais c’est Thucydide qui lui applique le premier des méthodes critiques, notamment le croisement de sources différentes et qui s’efforce de trouver les causes rationnelles et non plus divines des faits historiques. Ibn Khaldoun suit la même voie avant que Tamerlan ne le transforme en chroniqueur à sa gloire. Montesquieu le fera également en se dégageant de l’influence de Bossuet qui dans son Histoire universelle mêlait chroniques historiques et écrits religieux fondamentaux.

Si l’histoire de la Terre commence avec la formation géologique du globe terrestre et si l’histoire de l’humanité commence avec l’apparition des premiers hommes, on limite traditionnellement l’emploi du mot « Histoire » (avec une majuscule) pour les périodes qui nous sont connues par l’intermédiaire de sources écrites, quel que soit le support de ces sources et quels que soient les moyens par lesquels elles nous sont parvenues. Les périodes pour lesquelles de telles sources n’existent pas ayant été nommées, quant à elles, préhistoire et protohistoire.

Les périodes majeures de l’histoire sont, par convention :

* Avant l’Histoire :

o la préhistoire (de l’apparition de l’homme jusqu’à l’invention de l’écriture)

o la protohistoire (période intercalaire des « peuples sans histoire », c’est-à-dire des civilisations postérieures à l’invention de l’écriture mais n’en faisant pas usage ; par exemple, les Celtes, les civilisations pré-coloniales de l’Afrique noire ou les « Indiens » d’Amérique entrent dans cette « période ».

* L’Histoire :

o l’Antiquité (des premières civilisations jusqu’à la disparition de l’empire romain d’occident, en 476),

o le Moyen Âge (jusqu’à la découverte de l’Amérique, en 1492),

o les Temps modernes (jusqu’à la Révolution française, en 1789),

o l’ Époque contemporaine (jusqu’à nos jours).


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